logo

Di Guyana, Kalah Dengan Alam Semula Jadi

Negara ini dilahirkan berjuang melawan arus.

Lebih separuh penduduknya tinggal di daratan enam kaki di bawah paras laut di sepanjang pantai Atlantik. Rumah mereka terumbang-ambing di atas tiang, manakala tembok laut lama menghalang air pasang.

Apabila hujan turun, seperti yang sering berlaku di kawasan khatulistiwa Amerika Selatan ini, pegawai Guyana bergegas untuk mengendalikan sistem terusan, empangan dan pintu air yang rumit yang mengalirkan air dan mengalirkannya ketika air surut.

Ia merupakan hubungan penyelenggaraan yang tinggi dengan Alam Semulajadi, dan mengambilnya secara santai boleh memusnahkan -- pengajaran yang dipelajari semula sejak Januari, apabila air pasang besar dan hujan lebat digabungkan untuk menenggelamkan kawasan yang diduduki oleh hampir separuh 706,000 penduduk negara itu.

Ia adalah bencana alam yang paling teruk di Guyana.

Banjir itu tidak mendapat banyak perhatian di luar negara, berlaku sejurus selepas tsunami dahsyat di Asia. Ia tidak membunuh beribu-ribu atau mengaum seperti taufan tahun lepas.

Apa yang dilakukannya ialah menetap, sehingga enam kaki tinggi, untuk tinggal lama dan tidak diingini, menjana penyakit, merosakkan tanaman dan mencemarkan air minuman. Ia melanda ekonomi yang sudah lemah dan merenggangkan hubungan kaum di negara yang sentiasa berpecah belah ini.

Lebih enam minggu selepas hujan banjir pertama, penduduk di sepanjang bahagian pantai dan di atas Sungai Mahaica masih meredah air setinggi lutut dan lumpur menghisap kasut. Lebih 20 orang maut akibat bakteria bawaan air leptospirosis, juga dikenali sebagai demam paya, menjadikan jumlah kematian akibat banjir itu kepada 34 orang.

Malah di negara yang semua orang bercakap seperti ahli hidrologi dan bunga kebangsaan adalah teratai, orang ramai marah.

'Ini adalah bencana buatan manusia,' kata Samdeo Singh, pemilik pasar kecil di Sungai Mahaica. 'Jika mereka akan melepaskan air minggu sebelum ini, ia tidak akan berlaku.'

Walaupun terdapat amaran bahawa sistem perparitan yang luas berusia 200 tahun telah rosak, orang ramai tidak memahami skop masalah itu sehingga hujan lebat bermula 14 Jan.

Dalam tempoh empat hari, 25 inci jatuh dan terusan melimpah dengan cepat tersumbat dengan kelodak dan serpihan. Berpuluh-puluh 'kokers' -- pintu air yang terangkat dan jatuh seperti guillotine -- tersekat ditutup oleh mendapan.

'Selama bertahun-tahun, mereka sama sekali tidak mengendahkan terusan itu,' kata Mike Sarhan, pengarah Guyana Agensi Pembangunan Antarabangsa A.S., yang telah terlibat dalam usaha bantuan.

'Ada yang terlalu kenyang sehingga orang menanam tanaman di dalamnya. Dan beberapa kokers tidak dibuka selama 60 tahun.'

Air tidak dapat melarikan diri, dan ia naik secara berbahaya di ibu kota Georgetown dan di perkampungan pantai. Ketika kedalaman menghampiri lima kaki di beberapa tempat, pihak berkuasa bertungkus-lumus mendapatkan makanan dan air minuman kepada penduduk yang terjejas.

Tetapi pasukan pengurusan kecemasan mereka kucar-kacir. Gudang tempat mereka menyimpan catuan kering, selimut dan ubat-ubatan telah dikosongkan apabila kerajaan membantu pulau Grenada selepas Taufan Ivan. Agensi itu tidak mempunyai cara untuk menangani bencana itu.

'Mereka mempunyai satu helikopter,' kata Sarhan. 'Ia kehabisan gas ketika mereka menilai sebuah empangan, dan mereka terpaksa mendarat.'

Presiden Bharrat Jagdeo meminta bantuan antarabangsa, dan pasukan bencana PBB tiba untuk menilai kerosakan.

Apabila jurutera Belanda pasukan itu meninjau empangan tanah berusia 187 tahun yang mengalihkan air yang mengalir keluar dari kawasan pedalaman hutan hujan dan mendapati bahawa ia berada dalam jarak beberapa inci untuk melepaskan 100 bilion gelen air ke zon pantai bandar, Jagdeo mengarahkan air dilepaskan. ke dalam Sungai Mahaica.

Pasukan PBB memuji keputusan itu kerana ia mungkin telah menyelamatkan nyawa. Tetapi petani-petani kecil yang miskin yang melihat Mahaica yang melimpah itu membuang sisa-sisa padi dan sayur-sayuran mereka melihat keadaan secara berbeza.

Sugerim Sargu, 46, duduk di atas sampan yang telah menjadi anjung hadapannya di kampung Grass Hook ketika air hitam pekat menggelegak di halaman depan rumahnya.

rambut menipis di hadapan

Walaupun Sargu menerima benih percuma daripada kerajaan untuk tanaman labu dan timunnya, ia akan menjadi beberapa minggu sebelum dia boleh menanam.

'Mereka berjanji untuk membetulkan keadaan,' kata Sargu, bapa kepada tiga anak. 'Tetapi sudah terlambat, seperti membiarkan kuda keluar dari kandang dan kemudian menutup pintu.'

Tanahnya rata seperti kuali. Sungainya kendur, dengan pokok anggur yang tergantung hampir-hampir tidak senget dalam arus. Apabila sungai surut, air laut hanyut masuk.

Negara ini sudah menjadi antara yang termiskin di Hemisfera Barat. Ekonomi pertanian disokong oleh kiriman wang daripada hampir 700,000 warga Guyana yang tinggal di Amerika Syarikat, Kanada dan Britain, serta trafik kokain yang semakin meningkat.

Pihak berkuasa sedang berebut untuk bersiap sedia menghadapi musim hujan Mei-Jun. Traktor sedang mencedok kotoran hitam dari terusan besar. Pekerja sedang membaiki kokers yang usang.

Ravi Navaine, ketua eksekutif yang menyelia sistem perparitan, berkata ia mesti diselenggara dengan lebih baik.

'Ini adalah panggilan bangun,' katanya. 'Kita perlu mengukuhkan kawasan itu jika kita akan tinggal di dalamnya. Tetapi ini sangat mahal, dan kita adalah negara yang miskin. Jika kita boleh kembali 100 tahun dan memutuskan di mana untuk meletakkan modal, saya tidak fikir kita akan meletakkannya di sana.'

Guyana pertama kali diterokai oleh orang Sepanyol yang percaya bahawa bandar legenda El Dorado yang kaya dengan emas berada di sini di dalam hutan antara sungai Orinoco dan Amazon yang hebat.

Tetapi Belanda adalah orang-orang yang menetap tanah yang subur untuk pengeluaran gula. Menggunakan hamba, mereka mula menuntut semula dataran pasang surut dengan daik dan terusan pada tahun 1700-an.

Britain kemudiannya mengambil alih dan, selepas perhambaan dihapuskan, mengimport pegawai inden India Timur untuk mengekalkan sistem perparitan dan memotong rotan.

Selepas Guyana mencapai kemerdekaan pada 1966, menukar namanya daripada British Guiana, sistem itu 'jatuh ke dalam kerosakan, menegangkan sistem semasa tempoh hujan lebat,' kata laporan Bank Dunia mengenai banjir.

Warisan buruh hamba dan perhambaan inden kini memainkan peranan dalam politik Guyana yang kacau. Ketegangan antara orang Indo-Guyan dan Afro-Guyan telah menjadi sengit selama lebih dari satu abad, baru-baru ini membawa kepada keganasan dan pertempuran antara dua parti politik negara itu, kedua-duanya berasaskan kaum.

Tidak dapat tidak, banjir pun menjadi soal kaum dan politik.

Di bandar hitam miskin Buxton, penduduk marah dengan reaksi lambat kerajaan negara, yang dikendalikan oleh Parti Progresif Rakyat yang kebanyakannya India.

'Ini adalah tempat terakhir yang masih dalam air,' kata Andrew Samuel, seorang juruelektrik. 'Dan mereka berkata mereka akan datang dengan trak bantuan, tetapi pemandu itu takut untuk datang ke Buxton.'

Di Kampung Triumph, di tepi jalan, penduduk India mengalami masalah yang sama, tetapi ramai yang menyalahkan parti Kongres Kebangsaan Rakyat yang sebahagian besarnya berkulit hitam, yang mengawal kerajaan wilayah.

Yang lain menyalahkan sistem politik yang dijangkiti kaum secara keseluruhan.

'Ini adalah salah satu sistem kerajaan yang paling korup di dunia,' kata Anthony Legall, 58, dari Triumph Village. 'Semua wang bantuan akan dikembalikan kepada parti. Dan mereka semua adalah sama.'

Lelaki menggunakan bot bulan lalu untuk sampai ke rumah mereka yang dinaiki air di kampung Good Hope, di luar Georgetown, Guyana. Seorang wanita meninggalkan pusat pemindahan berhampiran Georgetown. Sejak hujan lebat pada pertengahan Januari, bakteria leptospirosis bawaan air telah membunuh lebih daripada 20 orang.